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亞馬遜“無人機送貨”項目難產 100多個工作崗位遭到裁撤

2021-08-06 09:02:37來源:智東西

亞馬遜已大幅削減其在英國的無人機交付項目 Prime Air。目前該項目的部分業務已被關閉,100 多個工作崗位遭到裁撤。

亞馬遜在 2013 年的時候首次向世界展示其無人機送貨的愿景,并于 2016 年在英國劍橋設立了 Prime Air 的研發基地。不過,到現在其無人機送貨隊伍仍未真正落地。

最近,該項目曾經的工作人員向 WIRED 講述了這個項目背后的混亂。他們稱該項目曾經在一個月內換了 3 個經理,并且后期來的領導全是不懂技術的行外人,往往朝令夕改,對項目提供不了任何幫助。此外,員工也會消極怠工,甚至有人在工作時間坐在工位上大喝啤酒。

100 多人失業,亞馬遜無人機送貨項目大裁員

隨著亞馬遜關閉其在英國的部分業務,亞馬遜 Prime Air 的 100 多名員工已經失業,數十名其他職位的員工正在轉移到英國以外的其他項目。內部人士稱,這個于 2016 年啟動的項目能否繼續下去還無法確定。

一些曾經在該項目工作過的人士告訴 WIRED,稱近年來 Prime Air 內部的問題越來越多,比如被新任命的經理對項目知之甚少,甚至無法回答基本的工作問題,有員工在辦公桌前大喝啤酒,還一些員工被迫在哥斯達黎加培訓他們的接替者。

對此亞馬遜向 WIRED 表示仍有一些員工在英國為 Prime Air 工作,但是沒有說明具體有多少員工。

五年前,Prime Air 在英國的業務被瘋狂推廣,亞馬遜高管聲稱將在幾年內實現無人機投遞包裹。他們在劍橋開設了一個巨大的新辦公室,還讓當地學校參觀其秘密的無人機實驗室。另外他們還發布了一系列無人機飛行宣傳視頻,獲得了數百萬次的點擊量。

英國監管機構也加快了無人機測試審批的進程,使得英國成為了無人機飛行的理想測試地點,為亞馬遜進一步獲得其他國家監管部門的批準鋪平了道路。

但是在隨后的幾年里,巡回的演出推廣停止了,宣傳視頻也從 YouTube 上默默下架,該公司廣泛的宣傳活動消失了。除了 Jeff Wilke 等亞馬遜高管偶爾談道“交付無人機將在幾個月內成為現實”之外,這一項目幾乎沒有了任何消息。

與此同時,在爭奪美國監管部門批準的競爭中,亞馬遜被美國聯合包裹(UPS)和谷歌母公司 Alphabet 旗下的 Wing 搶在了前面。

現在,Prime Air 在英國首次試飛 5 年后,該項目的整個英國數據分析團隊都被裁員了。

亞馬遜發言人稱,裁員后仍將在 Prime Air 還會在英國開展工作,并且將繼續擴大 Prime Air 在英國的影響力,但沒有透露將開展什么類型的工作。他還以安全問題為由,拒絕回答曾經充滿宣傳視頻的試飛是否仍在英國進行。

該發言人補充道,他們已經為一些受到影響的員工在其業務的其他部門找到了新崗位,不過同樣未透露有多少人得到了新工作。

項目內部頻繁換帥,一個月換了 3 個經理

該項目的內部人士稱,由于員工和管理人員的不斷改組,Prime Air 項目于 2019 年底出現裂痕。

Prime Air 曾經通過臨時工中介進行頻繁的招聘壯大了其數據分析團隊,這一團隊的工作是其在劍橋的業務中很重要的一部分。該團隊主要任務是手動瀏覽試飛鏡頭并識別相關威脅或物體,以此來通過機器學習訓練亞馬遜無人機。

當時這一團隊分為三個小組,分別處理不同的可能對無人機產生威脅的影響,包括人類和動物、天空中的其他人造物體以及 3D 映射。這有助于無人機分辨天空、草坪或者游泳池。

據該部門的前員工所說,在 2019 年的最后幾個月,從底層員工到經理幾乎都在不斷地流失。因為團隊的員工和高級成員被改組或從項目中撤出,該項目在一個月內甚至出現了 3 個不同的經理。

越來越多的高級管理人員開始退出,比如 Tom Denlegh-Maxwell,他從項目啟動時就參與了該項目,直到 2019 年 12 月份離開了這個項目。

一位前員工說:“有段時間我們的團隊一次性來了四五個新經理,他們通常在加入 Prime Air 不到一年的時間內就很快離開了。”另外一個人將這種情況稱作“船沉鼠竄(rats off a sinking ship)”。

他們還說道,許多新任命的人都是亞馬遜的終身經理,他們以前專門從事物流或倉庫運營,對于該項目正在完成中的工作的技術細節知之甚少。“我們永遠無法向經理尋求任何關于項目中的技術細節的幫助,因為他們根本不知道如何幫助我們。”一位前員工說。

工程師既要挑戰技術難題,又要應對領導朝令夕改

在項目頻繁換帥的同時,Prime Air 的工程師一邊要努力地解決技術上的問題,一邊又要應對一系列非技術性的問題。

其他無人機公司的目標是使用降落傘從幾米或更高的地方投下包裹,而亞馬遜的工程師想要讓無人機降落在人們家門外,在幾乎與地面平齊的地方放下包裹。實現這一目標是一個巨大的工程,對于機器學習來說也是一項挑戰。

“讓無人機在人們家門口著陸所需的系統重量很大,這讓亞馬遜的無人機重量達到了 27 公斤左右,超過了管理機構對于小型無人機所設定的標準,這也意味著多了許多額外的規定。比如管理機構為了避免人們受到碰撞,對超過小型無人機標準的飛行器設定了更高的安全標準。”無人機公司 Matternet 的首席執行官 Andreas Raptopoulos 說。

布里斯托爾機器人實驗室(Bristol robotics Lab)空中機器人技術負責人 Arthur Richards 教授說:“最難的部分是離地面的最后兩米,機器學習的能力令人吃驚。但是他們犯的錯誤也同樣令人吃驚。”

內部人士稱該項目的標準經常會在未作出任何解釋的情況下被要求更改,比如他們會被告知要避免無人機通過鏡頭識別到站在窗戶后面的人,但是過一段時間后又被要求做相反的事。

另一位消息人士說,他們與亞馬遜總部的唯一聯系是一位美國高管。他每隔幾個月就會來看望這個團隊,給他們買披薩餅,然后要求他們把工作量增加一倍。并且這位高管不會做出任何解釋,也不會回答任何問題。

該消息人士說道:“這就好比在地球的另一端有一個家伙告訴你該做什么,然后就拍拍屁股走人了。當你在一個人與人之間交流特別少的組織內時,我不知道你還能指望什么把事情做好。”

員工面臨被裁風險,上班時間大喝啤酒

去年 2 月份 Prime Air 在英國的人類和動物數據分析團隊被整個裁撤掉,該團隊雇傭的數十個人被重新分配到其他團隊。然而僅過去三個月后,這個團隊又重新被建立起來,并且重新分配了人員。

“這是很不正常的,其中肯定出現了很多混亂,公司在沒有做長期規劃的情況下做出了很多決策。”一位前員工說。另一位前員工也說感覺項目一直處于“有組織的混亂”狀態。

差不多也是在這個時候,亞馬遜開始重組并使很多人失去了工作。公司的管理者們在數據分析師的站立式會議上承認,對于非長期合同的人來說,公司曾對他們做出的永久就業的承諾將很難被兌現。這讓 Prime Air 團隊已經受到打擊的士氣再次被打擊。

“一切都開始向內崩潰,亞馬遜往這里堆積了太多東西。他們讓對項目一無所知的人來負責這些事情,并且過度的向外推銷,以至于太多的承諾無法兌現。”其前員工說。

“那是一個星期一,大約是中午十一二點,一個家伙從冰箱里拿了一罐啤酒在工位上自顧自的喝了起來。另一位員工在他們的電腦上按下全部通過的按鈕,讓本應該仔細審核的無人機試飛鏡頭全部得到了通過,而不管里面是否包含了危險因素。”該項目的前員工這樣描述當時的場景。

在 2020 年到 2021 年這兩年間,英國 Prime Air 的員工要么因短期合同到期而離職,要么被裁員。工作人員還說,他們被告知要去哥斯達黎加培訓他們自己的接班人。

目前,亞馬遜未確認英國 Prime Air 團隊是否會進一步裁員,也未確認 Prime Air 在全球其他地方的項目是否會外包出去。

項目長期中斷,內部人士懷疑無人機送貨無法實現

該項目經過長時間的中斷,一些內部人士開始懷疑亞馬遜能否實現其無人機送貨的夢想。“我進入那里時,Prime Air 已經出現好幾年了,然而在我看來它永遠不會離開地面。”該項目的前員工說。

亞馬遜去年在美國獲得了監管許可,將允許其在美國進行新的試飛,這一消息被大肆宣傳,也引來了外界對即將到來的無人機送貨的猜測。然而,亞馬遜在 2016 年就在英國獲得了同樣的許可,卻直到現在都沒有一支可以使用的無人機送貨隊伍。

對于這個問題,亞馬遜沒有說明在美國的試飛和在英國的試飛有何不同。

Andreas Raptopoulos 說,在幾個月或幾年內面向大眾市場兌現電子商務無人機交付的承諾不現實。他說:“我們能否見到下一代大規模電子商務交付方式?我想在 2027 年或 2028 年左右可以見到。但是當有人說‘五年左右’時,你要注意,他的意思往往是‘我不確定,但不是現在’。”

結語:8 年過去,亞馬遜無人機送貨仍未實現

亞馬遜的無人機送貨計劃從提出到現在已經過去了 8 年的時間,卻遲遲無法真正落地。現在它內部的問題被曝光,讓人看了唏噓不已,難道亞馬遜的無人機送貨只能是畫的一張大餅無法實現了嗎?

顯然,亞馬遜并不打算放棄這一構想,其發言人稱將繼續在英國開展業務,努力實現利用無人機在 30 分鐘內將貨物送到客戶手中的目標。

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